Por dentro do adeus musical de Gregg Allman


Na noite de 26 de maio, Gregg Allman ouviu sua voz de canto pela última vez. Michael Lehman, gerente de Allman, enviou as versões completas de quatro novas músicas de Allman para sua casa em Savannah, na Geórgia, e Allman conseguiu ouvir quase metade do seu próximo álbum. "Ele estava totalmente lúcido e estava excitado", lembra Lehman. "Ele estava falando calmamente, mas ele não sofria nenhuma dor. Ele amava as faixas e sabia o que ele havia feito".

No dia seguinte, Allman sucumbiu ao câncer de fígado que ele estava lutando por cinco anos. Lehman e Don Was, que produziram as sessões, começaram a trabalhar no o que era de repente o álbum de despedida de Allman, que ele próprio tinha apelidado de "Southern Blood". "Era um pouco tácito, mas estava realmente claro que estávamos preparando uma declaração final, de várias maneiras", diz Was. "Foi muito pesado, cara. Não íamos fazer um piquenique".

Quando Allman começou a planejar o álbum, ele já desafiou as chances. Ele havia passado por um transplante de fígado em 2010, mas dois anos depois foi diagnosticado com câncer de fígado. De acordo com Lehman, as células cancerígenas que estavam no corpo de Allman antes do transplante se espalharam para um dos pulmões do músico. Dada a escolha do tratamento por radiação, Allman passou a temero que o tratamento prejudicasse suas cordas vocais. Como Lehman disse: "Ele disse:' Eu vou fazer o que eu amo fazer - estar em minha casa e com minha família e estar na estrada com os fãs. Eu não vou deixar que algo assim me pare'".

No momento em que Allman e sua banda chegaram aos Fame Studios em Muscle Shoals no ano passado, Allman já havia mapeado cuidadosamente o que estava procurando ser sua declaração final. Em quase todos os pormenores, "Southern Blood" faz referências aos aspectos do passado de Allman. Allman escolheu o Fame porque ele e Duane gravaram com a Hour Glass lá, e durante o mesmo período, Duane cimentou sua reputação no Fame apoiando Aretha Franklin, Wilson Pickett e outros heróis do R&B. "Foi uma maneira de aproveitar o espírito de Duane", diz Was. (Em uma entrevista para promover o seu concerto de tributo de 2014, "All My Friends", Allman mencionou que o disco seria produzido por Was - que ainda não tinha ouvido a notícia, mas ficou emocionado. "Foi uma jogada muito Gregg" Diz: "Nós nunca conversamos sobre isso. Quando o vi em 'All My Friends' [onde foi o diretor musical], ele disse: 'Você é legal com isso? Você apenas ri, homem'".)

Allman esperava escrever um novo lote de canções originais para o projeto, mas entre o trabalho em curso e as questões médicas, esse plano foi logo abandonado. "Então, fomos com a ideia de escolher uma grande seleção de músicas que tiveram um significado profundo para Gregg", diz Lehman. "A ordem das músicas conta a história do Gregg. Quando Gregg as escolheu, ele sabia onde elas estavam na jornada de sua vida. Ele já estava mais com a doença em um estado mais avançado".

Don Was com a banda que gravou "Southern Blood" e a equipe do Fame

Tal como acontece com o local da gravação, as músicas ecoariam a vida de Allman. Ele escolheu "Blind Bats and Swamp Rats" do Johnny Jenkins porque Duane tinha gravado com Jenkins. Voltando ao início de sua carreira, Allman selecionou "Song for Adam" de Browne, já que ele e Browne se encontraram em Los Angeles no final dos anos sessenta e permaneceram amigos íntimos. Gregg era um fã do Tim Buckley, por isso gravou "Once I Was", co-escrito com o Larry Beckett. Segundo o guitarrista Scott Sharrard, "Ele me disse que ele era um grande fã de Tim Buckley e que foi uma grande emoção quando ele conversou por telefone com Tim". "Gregg disse que eles tinham planos de se juntar e escrever músicas, mas Tim morreu tragicamente".

"Ninguém ouviu Gregg fazê-la", diz o guitarrista. "Ele nunca tocou isso no palco. Ele nunca gravou. Ele literalmente acabou de tocar pra mim no seu quarto. Eu disse a Don: 'Foi um crime não ter sido gravado e nós temos que conseguir isso enquanto podemos.' Nós fizemos isso em uma tomada. E essa trilha, cara, apenas corta meu coração toda vez que eu ouço isso".

Durante várias reuniões com Allman para mapear o projeto, foram sugeridas canções melancólicas como "Going Going Gone" de Dylan e "Black Muddy River" do Jerry Garcia e Robert Hunter. Sharrard disse que Allman estava inicialmente inseguro sobre o último: "Ele amava os caras do Dead e teve grandes amizades, mas não sei se esse estilo de escrita era o seu", diz ele. "Mas ele se animou com a melodia, e no final ele disse: 'Cara, eu amo muito essa música'". Nós o vimos evoluir através dessa melodia". Também escolheu o hino de Lowell George, "Willin'". "Ele é como o motorista de caminhão naquela música: 'Mostre-me um sinal, eu vou continuar a me mover.' Continue tocando. Apenas me leve ao show. Eu pensei naquele cara, e Gregg conseguiu imediatamente".

Allman e Sharrard co-escreveram "My Only True Friend", infundido com o passado mítico de Allman. Inspirado pelas histórias de Allman sobre seu falecido irmão, Sharrard começou a escrever a música na voz de Duane conversando com Gregg. "Eu nunca disse a ele porque não queria assustá-lo, pois seu irmão era uma figura tão importante em sua vida", diz Sharrard. Sem saber a inspiração de Sharrard, Allman respondeu com um verso como se estivesse falando de volta a Duane. "Não é um álbum sobre morrer", diz Was. "Gregg estava explicando sua vida e fazendo sentido, tanto para os fãs que ficaram com ele há décadas e para si mesmo".


Uma vez que as sessões começaram, em março de 2016, a saúde de Allman marcou o ritmo da programação. Ele se cansou facilmente e o trabalho foi limitado a cerca de quatro horas por dia - gravando duas músicas por dia - nos nove dias no estúdio. "Nesse ponto, você podia ver que sua saúde não estava 100%", diz Was. "Mas ele e eu nunca falamos sobre isso, uma vez. Eu não acho que ele realmente queria aceitar sua situação até que ele fosse fisicamente incapaz de continuar. Ele só queria continuar tocando". Adiciona Sharrard: "Tudo estava funcionando contra o relógio nos últimos dois ou três anos. Isso pesava sobre nós todos os dias".

Uma vez que Allman e a banda ensaiaram alguns dos materiais de antemão, o trabalho progrediu de forma eficiente. Para Was, o momento mais poderoso foi quando abordaram "Song for Adam". Allman disse que era a música sobre um amigo que de repente se foi, fazia ele pensar em Duane. Com a fita rolando e a banda tocando, Allman chegou à linha "Ainda parece que ele parou de cantar no meio de sua música" e engasgou. "Ele não conseguiu terminar o verso", dizia, reunindo-se enquanto recordava aquele momento. "Ele nunca conseguiu as duas últimas linhas. Eu sei que ele estava pensando em seu irmão. Todos nós decidimos, 'Não vamos consertar isso'". (O próprio Browne adicionou uma parte de harmonia à música mais tarde).

De acordo com Lehman, o plano inicial para finalizar "Southern Blood" exigiu alguns ajustes ele deveriater sido lançado em janeiro de 2017. Mas depois que a condição de Allman começou a piorar no final de 2016, Allman não conseguiu retornar a um estúdio e sua voz ficou mais fraca. Os planos para adicionar a sua voz a duas faixas de apoio - "Pack It Up" de Freddie King e "Hummingbird" de Leon Russell - nunca foram finalizados, então essas duas músicas não fazem parte do álbum.

Ouvindo as fitas, Was e Lehman perceberam o poder da voz de Allman e das gravações. Depois de alguns overdubs na pós-produção, "Southern Blood" estava em fase final de conclusão quando a saúde de Allman teve um giro fatal. Para Was, Allman disse: "Você sabe o que fazer aqui. Você entendeu. Eu sei que você conseguiu. Eu gosto do que está acontecendo. Apenas faça isso".


"My Only True Friend", primeiro single do álbum e única faixa escrita pelo Gregg

Durante suas últimas conversas, Lehman disse que Allman lhe deu diretrizes rígidas sobre o lançamento do álbum. Allman queria que ele estivesse disponível início de setembro para evitar o excesso de lançamentos de grandes nomes que saíssem mais tarde no outono. Allman não falou muito sobre sua condição nos últimos anos de sua vida - "Ele era um homem orgulhoso e não queria que as pessoas se sentissem arrependidas por ele", diz Lehman - mas ele concedeu permissão aos que estão ao seu redor para falar sobre sua piora nos últimos cinco anos.

Como está, o legado terminará com "Southern Blood". "Nós queríamos criar um corpo de trabalho como o que Johnny Cash fez no final de sua vida", diz Lehman. "Nós pensamos que nós faríamos quatro ou cinco álbuns de estúdio. Infelizmente, nós só temos dois".

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